F. William Engdahl*

En comentarios recientes a una convención de productores de esquisto bituminoso de Pensilvania, el presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, al señalar el espectacular crecimiento del gas de esquisto y el petróleo de esquisto durante la última década, comentó que la energía de esquisto no convencional había convertido a "Estados Unidos en la mayor superpotencia energética de la historia del mundo”.

A primera vista, el logro ha sido realmente impresionante. Desde 2011, Estados Unidos superó a Rusia para convertirse en el mayor productor mundial de gas natural. En 2018, Estados Unidos había superado a Rusia y Arabia Saudita para convertirse en el principal productor mundial de petróleo. Todo se debe al petróleo y al gas de esquisto no convencional de los Estados Unidos. Pero el éxito puede ser de corta duración.

El aumento de la energía del esquisto bituminoso y las condiciones geológicas favorables en el oeste de Texas, Dakota del Norte y otros lugares le han dado a los Estados Unidos una clara palanca geopolítica en la política mundial, no solo en las políticas de Oriente Medio o Venezuela. También en la UE, donde el gas ruso sigue siendo el principal proveedor. ¿Puede Estados Unidos seguir basando la política en su papel de liderazgo en el gas y el petróleo, o es simplemente un problema que terminará tan repentinamente como parece?

Justo cuando Trump triunfante hablaba en Pittsburg a la industria del esquisto bituminoso, el ministro de Energía ruso, Novak, señaló la reciente desaceleración del crecimiento de la producción de petróleo de esquisto bituminoso en áreas clave de los EE. UU .: "En el futuro cercano, si las previsiones resultan correctas, veremos un meseta en la producción ”. Señaló la reducción significativa en la perforación de petróleo de esquisto bituminoso en los últimos meses y las predicciones de Wall Street de una desaceleración significativa de los aumentos de petróleo  de esquisto en 2020. Las perspectivas para el gas de esquisto de Estados Unidos están lejos de ser positivas, a pesar de una corriente de exceso de oferta a nivel nacional. La infraestructura de la terminal de exportación de gas GNL, aunque está aumentando, está lejos de ser adecuada para convertir a Estados Unidos en un importante proveedor de la UE en competencia con el gas ruso. Y el dinero de Wall Street también se está agotando.

Para Trump, derrota de la UE

La Administración Trump ha hecho mucho esfuerzo político para tratar de convencer a la UE y a otras partes del mundo para que compren gas de esquisto estadounidense en lugar del gas natural convencional ruso, argumentando la diversidad del suministro. Eso ahora parece poco probable que suceda. A pesar de la fuerte presión de Estados Unidos para cancelar el gasoducto NordStream2 de Europa desde Rusia a través del Mar Báltico hasta Alemania, que duplicará la capacidad y reducirá significativamente la dependencia del gasoducto de Ucrania, la última barrera de la UE, Dinamarca, acaba de anunciar que aprobará la ruta Gazprom a través de sus aguas. La decisión danesa, después de meses de presión de Washington, es una clara derrota de la estrategia de geopolítica energética de Trump de sustituir el gas de esquisto estadounidense con GNL licuado por el gasoducto ruso. Gazprom proyecta la finalización de la segunda línea de NordStream, duplicando la capacidad,

En julio de 2018, en una reunión con el presidente de la Comisión de la UE, Juncker, en Washington, Trump había anunciado que la Unión Europea (UE) pronto sería un "comprador masivo" de gas natural licuado (GNL) de Estados Unidos. Eso aún está por suceder, aunque las exportaciones aumentaron desde un nivel mínimo hace dos años. El hecho de que Estados Unidos no consiga bloquear el gas ruso es un duro golpe para esas esperanzas.

Además de los contratos limitados entre los proveedores de GNL de EE. UU. y Polonia hasta la fecha, con la aprobación de NordStream2 por la UE hay pocas perspectivas ahora para las principales exportaciones de GNL de EE. UU. a los mercados de la UE en los próximos años.

Polonia recurre a Noruega

Incluso el único éxito para la exportación de gas natural licuado de esquisto de EE. UU. a la UE, a saber, Polonia, está buscando en otros lugares su gas no ruso. Tras la firma de un contrato de gas con una compañía estadounidense en 2018, Polonia ha recurrido al gas noruego. El jefe de la compañía de gas estatal polaca, Piotr Woźniak, acaba de anunciar: "A partir de 2022, a través del Tubo Báltico, con una capacidad planificada de 10 mil millones de metros cúbicos, importaremos alrededor de 2.5 millones de metros cúbicos de gas natural de nuestra propia extracción en el Plataforma continental noruega. Compraremos el resto del combustible en el mercado noruego”.

La exportación de GNL de los Estados Unidos depende de la construcción de una infraestructura costosa para licuar el gas, así como de instalaciones portuarias especiales y camiones cisterna para cargar y enviar el gas. Aquí, los precios del gas doméstico en EE. UU. y el alto costo de la inversión han retrasado la finalización de las principales capacidades de exportación. En 2018, la producción de gas natural en los EE. UU., mucho del fracking de esquisto bituminoso, había creado un exceso de gas que está llevando los precios del gas a los mínimos de los últimos 25 años. Este año, la producción de gas es 10% más alta que el año pasado.

El segundo mayor productor de gas de EE.UU., Chesapeake Energy, está reduciendo drásticamente la inversión en más gas e intentando vender activos y reducir la deuda. Descubrió el prolífico campo de Haynesville en 2008, pero ahora está permitiendo que la producción en el campo del norte de Luisiana y el este de Texas, que alguna vez se denominó "el pozo de gas que genera más ingresos en los Estados Unidos", disminuye debido a los bajos precios. Pidieron préstamos masivamente después de 2010, cuando la Fed mantuvo las tasas de interés en cero, para capitalizar el auge del gas de esquisto. Ahora con el gas en abundancia y las políticas de la Fed más estrictas, ellos y otros quedan con enormes deudas y los precios del gas en caída libre.

Pueden ir a la bancarrota y los rivales más grandes como ExxonMobil pueden comprar sus reservas de gas a bajo precio, pero la economía de las grandes inversiones futuras en la exportación de GNL de EE. UU. a la UE o China no es brillante. La guerra comercial de Washington con China ha llevado a China a recurrir a Rusia, Australia, Qatar y otros para asegurar las importaciones de GNL justo cuando los exportadores estadounidenses de GNL estaban expandiendo su infraestructura. Para tomar represalias contra los aranceles de EE. UU., China impuso un arancel de importación del 25% sobre el GNL de EE. UU., matando efectivamente las perspectivas de gas de EE. UU. La realidad es que el gas estadounidense debe enfrentar una dura competencia por parte de varios otros productores tanto en la UE como en Asia.

¿Declive del petróleo de esquisto de EE. UU.?

Si bien las perspectivas de que el gas de esquisto de los EE. UU. sea un actor dominante mundial actualmente no son grandes, las perspectivas para el petróleo de esquisto bituminoso, con mucho el foco principal de la perforación de esquisto de EE. UU. en los últimos años, enfrentan problemas bastante diferentes. Ha habido un fuerte recorte en la inversión para proyectos de petróleo de esquisto bituminoso a medida que más empresas de Wall Street reducen los riesgos ante los temores de una recesión económica mundial.

La producción de petróleo de esquisto estadounidense no convencional ha sorprendido a muchos en la última década. La producción de petróleo crudo en Estados Unidos alcanzó un récord de 10,96 millones de barriles diarios en 2018, según la Administración de Información Energética de Estados Unidos. Alrededor de 6,5 millones de barriles diarios de petróleo crudo, casi el 60% de ese total, provenían de recursos de esquisto y en su mayoría de esquisto del oeste de Texas en la vasta cuenca del Pérmico. Pero el ritmo de aumento se ha ido desacelerando significativamente, con algunos pronosticando que podría producirse una espiral de muerte para el esquisto bituminoso.

Desde el crecimiento máximo de finales de 2018, cuando el petróleo de esquisto bituminoso estadounidense aumentó en una tasa anual de 1,8 millones de barriles, Rystad Energy estima que caerá a la mitad que este trimestre. Señalan que la "expansión significativa en la actividad de los pozos durante 2017-2018" se produjo al "costo de una disminución de la base más pronunciada". Los llamados pozos jóvenes producen grandes cantidades de petróleo en sus primeros trimestres, y luego ven que la producción disminuye rápidamente .

Con los precios mundiales del petróleo atascados en el rango de los $ 50, a pesar de los shocks geopolíticos en Venezuela, Irán e incluso Arabia Saudita, la economía del petróleo de esquisto bituminoso enfrenta estrés. Como la mayoría de las empresas de esquisto bituminoso más pequeñas aún operan con pérdidas, si esto no cambia pronto, la tasa de quiebras de petróleo de esquisto bituminoso en Estados Unidos podría aumentar.

El problema es que gran parte de la economía del petróleo de esquisto de EE. UU. es opaca. Gran parte de la inversión en empresas de petróleo de esquisto bituminoso en los últimos años se ha basado en las estimaciones de la compañía de aumentar las reservas de petróleo. Sin embargo, los números están sujetos a un gran conflicto de intereses. Desde 2008, la Comisión de Bolsa y Valores ha permitido a las compañías petroleras utilizar "métodos patentados" para determinar las reservas, que no están sujetas a divulgación. Mientras la producción estaba en auge y el dinero era abundante, a nadie le importaba mucho. Ahora eso está cambiando. Recientemente, el CEO de una de las compañías más grandes de la cuenca del Pérmico, Scott Sheffield, de Pioneer Natural Resources, admitió que la industria petrolera se está quedando sin acres de tierra para el petróleo de esquisto bituminoso. Eso es lo que se llama "puntos dulces", donde los costos son lo suficientemente bajos como para ser reservas rentables.

Lo que es probable en esta coyuntura es una mayor disminución de las tasas de producción en el sector del petróleo de esquisto bituminoso de los EE. UU. y, por lo tanto, del petróleo estadounidense en general. Se sabía que el auge dependía de pozos que alcanzaron un pico de producción y luego se agotaron mucho más rápido que los pozos convencionales. La tecnología ayudó a mitigar los efectos, pero solo en la medida en que el dinero era barato y los precios del petróleo subían. Desde 2018 los precios del petróleo han caído. En octubre de 2018, el petróleo West Texas Intermediate se vendió por más de $ 75 por barril. Hoy en día es de aproximadamente $ 56, cerca del punto de equilibrio peligroso para la mayoría de las compañías petroleras de esquisto bituminoso.

Shin Kim, en S&P Global Platts, ve "el potencial de que el esquisto decepcione más rápido de lo que la industria cree". Ella dice: "Nada más que pueda igualar la tasa de crecimiento de producción de esquisto de los Estados Unidos de un millón o un millón y medio de barriles de petróleo por día, y es un nivel constante de crecimiento ".

Las consecuencias geopolíticas de una rápida disminución del petróleo de esquisto de EE. UU. tendrían un grave impacto en las opciones de política exterior de EE.UU. y, a medida que disminuye la inversión en los campos petroleros, también en la economía de EE.UU., no son buenas noticias para una reelección de Trump. Una señal ominosa es el hecho de que, si bien en las recesiones de esquisto bituminoso anteriores, los frackers de esquisto bituminoso estacionaron el equipo no utilizado esperando un resurgimiento de la demanda, esta vez el equipo está siendo desmantelado por piezas o vendido para chatarra .

*consultor y profesor de riesgos estratégicos, es licenciado en política por la Universidad de Princeton

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