Uno de los temas de discusión en el seno del Ejército de Tierra desde hace algunas semanas es el veto que la ministra de Defensa, Margarita Robles, mantiene sobre el general de brigada Antonio Esteban López, para que no ascienda a general de división, a pesar de que contaba con el visto bueno del anterior jefe del Estado Mayor de la Defensa (JEMAD), Fernando Alejandre; del actual Jefe del Estado Mayor del Ejército de Tierra (JEME), Francisco Javier Varela; y del director del Centro Superior de Estudios de la Defensa Nacional (CESEDEN), Francisco de Paula Bisbal.

El general Esteban fue vetado en febrero para dicho ascenso junto al jefe de gabinete del general Varela, el también general de brigada Juan Francisco Arrazola, en una tensa reunión de Robles y el jefe de Tierra en el despacho de la ministra.

Vozpópuli ya subrayó lo “inusual” de aquel veto ya que los ascensos a general de división, para los que no existe una evaluación previa, suelen estar apalabrados de antemano antes de que lleguen a la mesa del titular de Defensa. A raíz de aquello, fuentes militares hicieron hincapié en que el JEME quedó “desautorizado” y que la ministra le dejó en una situación “muy incómoda”.

Desde Defensa se incidió en aquel momento en que la ministra se limitó a pedir al JEME otras candidaturas y que no era la primera vez que Robles rechazaba un ascenso de estas características. Por ejemplo, el subsecretario de Defensa, Alejo de la Torre, no tuvo éxito a la hora de ascender a su jefe de Gabinete, el contralmirante Antonino Cordero.

Robles corrigió parcialmente en abril ese doble veto al autorizar el ascenso de Arrazola a general de división. Con carácter previo, y en base a otra resolución aprobada por la ministra, el que era 'mano derecha' del JEME fue destinado a mediados de marzo al mando del cuartel general en La Coruña, sede de la Fuerza Logística Operativa (FLO) del Ejército de Tierra.

Esteban, sin embargo, se mantiene a día de hoy como general de brigada sin que nadie en Tierra sepa las verdaderas causas de la negativa a ascenderle. Precisamente, este general fue galardonado a principios de mayo con el Premio Nacional de Periodismo 'José Ortega y Munilla' por un escrito sobre la Legión que fue premiado con 10.000 euros, montante que él donó a instituciones benéficas -Caritas Castrense y la Fundación Tercio de Extranjeros-.

Esteban ocupaba hasta hace poco el puesto de jefe de estudios de la Escuela Superior de las Fuerzas Armadas (ESFAS) dentro del CESEDEN y desde hacía unos meses se esperaba su ascenso y nombramiento como director de la propia ESFAS. Pero en marzo, tras la citada reunión de Robles y JEME, fue cesado de su cargo de forma inesperada y destinado a la secretaria general del Mando de Adiestramiento y Doctrina de Tierra (MADOC, con sede en Granada).

El caso del general Esteban sigue siendo un "misterio", a juicio de fuentes militares consultadas por este diario. El citado premio periodístico fue interpretado por compañeros suyos como un intento por promocionarle, pero su destino a Granada ha sido visto también como una "especie de destierro para apartarlo y poner punto final a su carrera".

Un extenso currículum

Según la ley de la Carrera Militar, los ascensos y nombramientos deben basarse en la preparación, experiencia, mérito, capacidad e idoneidad de los candidatos. El currículum del general Esteban cumple de sobra con estos requisitos pues combina titulaciones militares y civiles tanto de carácter humanístico como técnico.

Licenciado en Derecho e ingeniero informático, es también experto en criminología y cuenta con tres másteres y un doctorado en cibercriminalidad. Fue número uno de su promoción en el curso de acceso al Estado Mayor y ha realizado cursos sobre paracaidismo, criptología y comunicación social. Habla inglés y francés e incluso tiene a su nombre la patente de un dron para la desactivación de artefactos explosivos.

Respecto a su trayectoria militar, ha pasado una gran parte de su carrera en la Legión pero ha combinado los destinos operativos de primera línea con otros relacionados con la enseñanza y la investigación. Es profesor honorario de la Universidad Politécnica de Madrid y de la Universidad Pegaso de Malta. Con esta formación y experiencia, pocos dudaban en Tierra de su perfil para dirigir un centro docente como es la ESFAS, donde ha pasado los tres últimos años como jefe de estudios sin problemas en su expediente.

"Era apreciado tanto por los profesores como por los alumnos", subrayan las citadas fuentes. Además, el actual director del CESEDEN, el general Bisbal, lo fue antes de la ESFAS, por lo que conoce perfectamente al general Esteban y fue el que le propuso para el cargo.

La caída del JEMAD

El ascenso de Esteban y su nombramiento al frente de la ESFAS estaba "prácticamente cerrado y todo parecía atado", pero la destitución del anterior JEMAD el 15 de enero desniveló la balanza de los apoyos que tenía. "Parece claro que el veto que pone fin a la carrera del general Esteban tiene relación directa con el nombramiento de un nuevo JEMAD", señalan las fuentes militares en referencia al general Miguel Ángel Villarroya,si bien este ultimo y el general vetado no se conocían.

Esteban fue nombrado jefe de estudios de la ESFAS cuando Alejandre era JEMAD, por lo que era considerado "un hombre de su equipo" ya que toda la estructura del CESEDEN está bajo el organigrama del Estado Mayor de la Defensa.

El nuevo JEMAD prescindió de personas muy próximas al general Alejandre al llegar a su nuevo puesto, caso del general Juan Carlos González Díez, que era su jefe de Gabinete y que pasó a desempeñar el mismo cometido a las órdenes del JEME. Así que a Esteban pudo ocurrirle lo mismo, pero en Tierra ven su nuevo destino como un retroceso y entre los generales no se entiende por qué Defensa procedió a dicho castigo.

Entre tanto, el caso Esteban ha saltado a las redes sociales. El pasado 14 de mayo, el teniente general retirado Pedro Pitarch se lamentaba que este "excelente" general de brigada, "brillante y cualificado como pocos", esté siendo vetado para su ascenso "por niveles superiores al Ejército de Tierra", en clara alusión a Defensa.

Robles desautoriza a Iglesias sobre los blindados del Ejército: "Algunos quizá hablan con desconocimiento"

Margarita Robles ha abordado en la comisión de Defensa del Senado las críticas que Pablo Iglesias vertió sobre el programa de renovación de vehículos blindados en el Ejército de Tierra. "No toca gastar en tanques", aseveró el vicepresidente segundo. En respuesta, la ministra de Defensa asevera que "algunos" pueden hablar "desde la mejor intención", pero "quizá sin conocimiento". E insiste en que este proyecto es "fundamental" para el propio Ejército y para la industria nacional que, a su juicio, va a promover.

"Aquí no se sale al mercado y se gastan 2.100 millones", insta Robles desde el Senado, donde ha abordado los principales planes de su cartera y el despliegue militar en la lucha contra el coronavirus. Sin hacer una referencia directa a su socio de Gobierno, contesta a las críticas de Pablo Iglesias sobre el proyecto del VCR 8x8, el vehículo blindado en el que se basará la estructura del Ejército de Tierra. El vicepresidente segundo aseveró en Catalunya Radio que el proyecto se llevará a cabo porque ya está firmado, pero que no "toca gastar" dinero en "tanques" en este escenario de crisis.

"Algunos lo hacen desde la mejor intención, pero quizá sin conocimiento", defiende Robles. Según la titular de la cartera, este proyecto responde a una carencia detectada en el Ejército de Tierra, con unos vehículos blindados -los BMR- que no cubren las necesidades de seguridad ante las actuales amenazas. Varios miembros de las Fuerzas Armadas han perdido la vida en el exterior tras estallar un artefacto explosivo al paso de sus vehículos. Entre otros, la primera mujer militar que murió en el exterior, Idoia Rodríguez, fallecida en Afganistán en 2007.

La ministra también incide en la repercusión que la construcción del VCR 8x8 supondrá para la "reactivación económica": "Va a permitir que parte de la industria española pueda trabajar". Así se refiere a la propuesta presentada por la UTE temporal entre las sociedades Indra Sistemas S.A., Santa Bárbara Sistemas S.A., Sapa Placencia S.L. y Escribano Mechanical & Engineering S.L., que aspiran a construir este vehículo.

La 'Operación Balmis'

Durante su intervención, Robles también destaca "los esfuerzos más duros" que han desempeñado los miembros de las Fuerzas Armadas durante la Operación Balmis de lucha contra el coronavirus, "principalmente el traslado de enfermos y fallecidos". Asimismo aplaude la gestión que se ha llevado a cabo desde los sectores sanitarios, así como en labores de desinfección o apoyo logístico, entre otros.

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